美媒:F-35战机为啥在台海冲突中只能“靠边站”

美国《福布斯》网站4月27日发表文章,称如果要与中国或者伊朗作战, 美国的F-35战斗机需要更多燃料。

[美国为F-35增加翼下挂载油箱的研究报告]

以色列即将把其F-35隐形战斗机的作战半径扩大近一倍。美国应该注意到这一点。以色列空军多年来一直致力于研制特殊的外部燃料箱,这种燃料箱可以为这款单引擎隐形战斗机增加数千磅的燃料,很可能使其作战半径扩大数百英里。

增加外部油箱可以让以色列的F-35在没有空中加油的情况下打击伊朗境内的目标——这是美国空军目前为拥有外部油箱的F-15保留的任务。

美国需要能飞更远的战斗机来对付一个不同的威胁:中国。但目前还不清楚为F-35增加外部油箱是否是美国空军的首要任务。

[F-35战斗机挂载翼下油箱的想象图]

在目前的配置中,一架正常起飞的F-35A——包括以色列的F-35I变型——能够在内部油箱里装载大约18500磅的燃料。当在内部弹舱内携带导弹或炸弹时,这些燃料足够让一架F-35飞出650英里。在很多情况下,这不够远。从特拉维夫到德黑兰有一千英里。从日本北部三泽的美国空军基地到台北有1400英里。关岛,美国在西太平洋的空军堡垒,距离台湾岛1700英里。

空中加油机可以扩大F-35的作战半径。但它们永远都不够。美国空军、海军和海军陆战队共有2700架战斗机,但美国空军最多只能集结500架KC-10、KC-135和KC-46加油机。

请记住,在最近的一次演习中,美国空军用了四架KC-135加油机才将四架三泽基地的F-16战斗机拖到了台湾以南的南海。

加油机又大,又慢,而且很脆弱。把F-35内部油箱的短作战半径和加油机的限制结合起来,就有问题了。比如说,在美国和中国大陆就台湾问题展开的潜在战争中,目前装备的F-35可能只能扮演次要角色。

[F-22拥有翼下挂载的外部油箱]

据报道,在最近一次模拟中国大陆对台进攻的战争演习中,美国空军的策划者将该军种的F-35降级为防御任务。如果F-35能飞一千英里而不是650英里,它就可能在太平洋战役中或在以色列突袭一些遥远的伊朗目标时更有用。

洛克希德马丁公司制造了F-35,为这款飞机的内侧机翼设计了安装可抛弃的油箱的装置,甚至为一个460加仑的特殊油箱绘制了蓝图。但据报道,这些可抛弃油箱干扰了翼下挂载的弹药。美国空军对此很矛盾,所以洛克希德公司暂时放弃了这个概念。

然而,以色列空军从未失去兴趣。该公司与当地工业界合作,设计了两种外置油箱,一种是600加仑的油箱,另一种是包裹机身的所谓“保形”油箱(CFT)。根据最近的一份报告,这些油箱最迟应在2023年投入前线使用。

双600加仑的油箱可以在F-35 18500磅的内部燃料的基础上增加10000磅的外部燃料。保形油箱可以让F-35携带多一倍的燃料。

当然,外部油箱也有缺点。翼下挂载油箱可能会破坏F-35的雷达隐身性能。它们也很笨重,可能会限制战斗机的机动性。保形油箱更加隐形阻力也更小,但美国空军在维护为上一代的F-15C战斗机所购买的保形油箱时遇到了不好的经历。几十年后,美国空军终于在空中优势战斗机上安装了合适的保形油箱。新型的F-15EX正在取代旧的F-15C,标配保形油箱。

F-35显然将受益于它自己的外部油箱。美国空军对此一直保持沉默,但洛克希德公司的官员在2019年表示,该公司将从2023年左右开始为F-35提供外部油箱选择。

也许不是巧合,那一年以色列的油箱也应该准备好了。

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